La historia y el asunto

Por Fernando Navajas*

En los años de estudiante de doctorado en Oxford pude interactuar con profesores brillantes y ver desfilar conferencistas invitados de muchas disciplinas (incluyendo a J.L Borges). Pero nunca pude dar con John Hicks, que por entonces (comienzos de los 80) ya estaba retirado. La casualidad hizo que lo encontrara muy pocos años después en un retiro de varios días organizado por la Universidad de Siena, en el que una docena de economistas académicos muy prestigiosos discutían frente a un grupo de post-doctorados recientes cuestiones de economía e instituciones. En uno de los almuerzos me acerqué a Hicks a charlar un poco. Le dije que era un argentino que había estudiado economía en Oxford y lo primero que me preguntó fue como estaba Julio Olivera. La conversación con Hicks fue corta y muy rica, a pesar de estar yo permanentemente hostigado por el comensal ubicado en mi otro lado. Se trataba nada menos que de Robert Clower –que falleció recientemente-, probablemente la persona más brillante y a la vez irreverente que jamás conocí.[1] Ahí supe, del propio Clower, que había sido alumno de doctorado de Hicks en Oxford, que había reprobado el doctorado[2] y que (me decía al oído) había sufrido a Hicks como alumno.[3]

La charla con Hicks fue rápidamente a parar a la cuestión de la historia, después de una pregunta mía, en que me dijo que si uno dejaba de lado la historia entonces dejaba de lado el asunto (“If you drop history, you drop the subject”, me dijo textualmente). Eso me dio pie para repreguntar. Le dije a qué historia se refería y le expresé con cierta audacia que muchas veces había mucha lejanía entre el problema que uno estaba tratando y, digamos, los clásicos. Creo que me perdonó la vida. Me dijo, de todos modos, muy cordialmente que yo debería ser consciente de que uno no podía tratar un tema si ignoraba el contexto histórico del problema y el cómo había evolucionado el pensamiento previo al respecto.

La observación de Hicks no es algo tan obvio si uno mira la forma en que enseñamos economía en la universidad. Yo mismo fui una víctima de no haber tenido una formación formal en historia del pensamiento económico en la facultad y estuve obligado a volverme autodidacta. Aún así sigo insistiendo en que la “historia” a la que Hicks se refería luego de mi repregunta es la historia del contexto en donde se trata el problema que uno aborda. Y, muy especialmente, la historia contemporánea del pensamiento sobre el tema. Es a esto último a lo que quiero referirme como tema de fondo en esta nota.

Enseñar sea teoría económica, econometría, o lo que los economistas llamamos economía aplicada (que es teoría aplicada) a través del prisma de la historia del pensamiento contemporáneo no es una práctica habitual. Yo lo he visto hacer en macro a través de por ejemplo Axel Leijonhufvud o de Edmund Phelps. El libro de Phelps (1990) es un ejemplo que yo use ni bien salió para un curso ocasional en la UNLP. Pero si nos pasamos a la microeconomía ni que hablar. Los profesores, digamos, de microteoría o de tópicos de micro rara vez hacen notar a los alumnos el contexto histórico y de evolución del pensamiento en el campo que se está enseñando. Micro siempre ha tenido un severo problema de falta de contexto y de referencia al proceso de evolución del pensamiento.

Mi pregunta es si no deberíamos incluir esto entre los objetivos para repensar la enseñanza. En dosis adecuadas, y como contexto, yo creo que resultaría muy importante. Sería algo así como que la historia del pensamiento contemporáneo invade cada cátedra para asistir en la enseñanza. Además haría justicia con varios de nuestros economistas que a veces quedan olvidados en la vorágine de mirar lo que se hace afuera, cuando el problema tuvo contribuciones locales importantes y a veces hasta más innovadoras. Material para hacer esto no falta. Varios de los artículos publicados en el volumen conmemorativo de los 50 años de la AAEP (Navarro, 2007) encajan perfectamente en lo que estoy diciendo. El artículo de Pablo Gerchunoff sobre Stop and Go en ese volumen es una muestra de la importancia del contexto histórico en un problema económico muy importante de la macro argentina. En la misma línea, mucho de lo que ha estado haciendo Enrique Bour (2011) en sus notas docentes, aún las más técnicas, tienen una permanente referencia al pensamiento tanto clásico como contemporáneo.

Este cambio hacia un encuadramiento histórico es más importante si tenemos en cuenta para dónde nos está llevando la tecnología de la docencia. Ocurre que va a ser cada vez más frecuente el uso auxiliar del laboratorio en el dictado de las materias. El laboratorio nos va a obligar a desarrollar la materia en un formato computacional cada vez más relevante en cuanto al uso de técnicas y manejo de datos y tecnología de la información. Es que hoy estamos en la era en que Hal Varian ya hace rato que no enseña micro en el pizarrón. Es el economista jefe de Google desarrollando el aprovechamiento de los datos de internet (Varian and Choi, 2009).

Referencias

Bour E. (2011), http://www.ebour.com.ar/

Gerchunoff P. (2007), “Del stop-go a la reinserción argentina en la economía mundial”, en Navarro o.cit.

Navarro A. (editor), Medio siglo de economía, Asociación Argentina de Economía Política, Buenos Aires: Editorial TEMAS.

Phelps E. (1990), Seven Schools of Macroeconomic Thought, Oxford University Press.

Snowdon B. and H. Vane (1999), Conversations with Leading Economists: Interpreting Modern Macroeconomics, Cheltenham: Edward Elgar.

Varian H. and H. Choi (2009) “Predicting the Present with Google Trends”, mimeo.


* Nota salutatoria del ingreso de Pablo Gerchunoff a la Academia Nacional de Ciencias Económicas.

[1] En el décimo día de la encerrona en Siena, Clower era el encargado de hacer el summing-up de los papers y las clases de los expositores (Sam Bowles, Harold Demsetz, Bengt Holmstrom, Axel Leijonhufvud, Eric Maskin, Doug North, Ed Phelps, Bob Rowthorn, Andrew Schotter, Martin Shubik y Herbert Simon entre los que puedo recordar ahora). Empezó con un chiste soez e irreproducible sobre los papers que tenía que comentar. Luego hizo que mi mandíbula tocara el suelo al hacer un resumen increíblemente brillante.

[2] Ese día también pude entender la gran insatisfacción que me había invadido durante la estadía en Oxford respecto del nivel de la macroeconomía que se enseñaba, con un par de notables excepciones. Es que lo que pasó con el affaire Clower era la prueba de que la orientación dominante en Oxford había sido bastante refractaria a la macroeconomía desde más de 20 años antes.

[3] Ver al respecto Snowdon and Vane (1999) pags. 177-92.

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4 Respuestas a “La historia y el asunto

  1. Muy interesante. Saludos

  2. Muy buena nota. Me gustaría agregar desde la macroeconomía en crisis actual que en reiteradas ocasiones los problemas económicos son un resultado de un contexto particular motivado por un proceso histórico que transcurre sin pesarnos. Sino es notable apreciar las lecciones que la crisis actual está dejando no por sus consecuencias en particular sino por la sumatoria de hechos que la fueron configurando.

  3. Muy buena publicación.
    Recuerdo haber escuchado la anécdota del encuentro con Hicks en Siena durante las clases que tuve con el Profesor Navajas en la UNLP. Es un gusto volverla a escuchar!
    En cuanto a la introducción del contexto histórico relacionado al campo que se pretende enseñar, creo que sin dudas resulta de gran importancia pero muchas veces queda relegado porque se intenta priorizar la presentación de los últimos avances en la materia. En definitiva, todo recae en la habilidad del profesor de saber presentar un tema y ponerlo en el contexto adecuado.

  4. Estaria bueno que se dé este debate en el marco de la reforma de los planes de estudio de nuestra facultad. Lo necesitamos, definitivamente.
    Saludos.

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